如何打造未来的理想城市?
URBAN-X想从支持创业者做起
2017-08-18 | 撰文:张晶 / 编辑:猫文谭

怎样才能创造效率更高、更宜居和更加舒适的城市?在初创企业加速器URBAN-X看来,最好的方法就是帮扶那些有志解决都市问题的初创企业。

要建造理想中的城市,先要提出对的问题。


在纽约曼哈顿的中央车站,每天有超过25万人通勤往来。典型的一幕是,人们只是匆匆抓起个三明治或沙拉,就赶去了中城的办公室,或坐火车回到位于长岛或康涅狄格州的家。2016年下半年开始发生了一些变化。Great Northern Food Hall正式建成了,十几个通透简约的摊位占据了中央车站南侧的半个广场,每天为行色匆匆的通勤者提供令人赞叹的斯堪的纳维亚地区美食。如果你知道它的创办者其实是哥本哈根的传奇餐厅Noma的联合创始人Claus Meyer,就更会觉得不容错过。


就在2017年5月,广场南侧出现了三个书架大小的陈列柜,路过的人们总忍不住停下观赏,或是拍张照片。柜中摆放着一排排的幼苗,顶部安置有LED灯,至于其功能当然不只是摆设,而要为这个繁忙的美食广场提供新鲜的紫衣甘蓝、罗勒,又或者是苋菜。别小看这样一个陈列柜,运作得当,它每月能生产120棵生菜。

Farmshelf的创始人Andrew正在整理陈列柜中的作物

没错,它是个无水栽培的“室内农场”。和普通类似设备不一样的是,每个陈列柜中还有5个摄像头。制作这些“室内农场”的创业公司Farmshelf可以借此观察植物的生长情况,并能远程调试。和Great Northern Food Hall的合作,也是Farmshelf第一次公开出售这一产品。Claus Meyer不仅是Farmshelf的客户,还顺势成为了它的顾问。这也给这家年轻的小公司提供了强有力的支持。

 

Farmshelf的办公室坐落于和中央车站一河之隔的布鲁克林的威廉姆斯堡。如今,这里的历史悠久的布鲁克林造船厂(Brooklyn Navy Yard)成为了创新的代名词。在其中一个联合办公空间New Lab(http://newlab.com/)内,Farmshelf占据了二楼的一个角落位置,里面同样摆放着几排陈列室,看上去实在像极了大学校园里的实验室。布鲁克林造船厂在二战的时候是美国建造军舰的地方,如今变成了一处迷人的公共空间。这里有着精炼的简约、通透、低调和开放性,除此之外,还提供激光切割、3D打印等必要的技术工具,有人形容它像是麻省理工学院的媒体实验室。


Farmshelf的创始人Andrew Shearer今年27岁,讲话的时候语速极快,散发着不知疲倦的能量。他出生在西雅图,在洛杉矶读完大学后来到了科技公司云集的旧金山,先后在Twitter和Pinterest工作,负责为客户们提供效率更高、参与感更强的广告方案。大概因为来自嬉皮士文化浓郁的西雅图,Andrew一直很想自己种点什么,但他发现这实在太难了。他相信,城市中有很多人和他有一样的愿望,只是没有时间、精力或是相关的技能。2015年10月,他决定放手一试,于是在旧金山创立了Farmshelf。没多久,他在科技媒体Techcrunch的一篇文章上留意到了MINI旗下的创业加速器URBAN-X,就开始着手申请。

2016年3月,项目申请成功不过十天后,Andrew把所有东西打包塞进了一辆卡车,开了整整40个小时,穿越了整个美国,来到了纽约。即便现在,大概在西海岸生活太久,他还是保持着开车的习惯。一年四个月之后,他有了更激进的发展计划。 他发现纽约比旧金山对创业公司的支持力度更大,“就像给创业公司铺上了红毯”。


作为URBAN-X的两大推动者,合作方URBAN-US可以提供城市创新者的庞大网络,MINI则会分享设计和技术方面的专业技能。“我们现在有8个人,希望到年底会增加到15个。未来几个月,我们会搬到Navy Yard当中一个4000英尺的大办公室,”Andrew Shearer说。

这个城市中有很多人做着和食物有关的事情,无论是倡导本地消费的localroots,还是刚刚在纽交所上市不久的配送食材和菜谱的Blue Apron,人们似乎正在经历一场当代的“食品运动”。不过Andrew觉得,这些公司本质上并不会对整个食物供应系统产生影响。“这就像有人可能在家里搭一个自己的服务器,但是它不会影响到Google的服务器。我们考虑得更深远。”

 


用创业公司的点子解决都市问题

 

Farmshelf也是URBAN-X支持的第一个和食物相关的公司。


“很长时间以来,我们和食物的关系特别疏离。你去超市、去餐厅,但并不清楚这些食物时从哪里来的。”Micah Kotch说,他试过Farmshelf的产品,“事实上你并不需要每天照看它们,一切都设置好了,很简单,但你总会好奇忍不住去看。”

URBAN-X运营总监Micah Kotch在一次活动上分享有关气候变化的议题

Micah Kotch是URBAN-X的运营总监(Managing Director)。此前,他的职业经历大多和城市发展、气候变化相关。2016年6月进入URBAN-X之后,他能够更具体地通过创业公司的点子,来观察和解决现代城市中出现的种种问题。这和他以前的期待不谋而合。这也意味着URBAN-X需要解决的问题,并不仅仅存在于纽约。根据联合国的统计,到2050年,目前食物生产的能力需要提升70%,才能满足全世界人们的需要。而这个世界当中,越来越多的人要搬到城市中去。这样的问题必然要被提出,未来人们会种植自己的蔬菜吗?


“我们会在全球范围内寻找创业者,聚焦于那些和都市生活相关的范围广泛的不同领域,无论是出行、食物、居住……还是个人健康。” Johan Schwind如此描述愿景。工业设计师John是URBAN-X的驻场“导师”,他曾长时间为奥迪和宝马工作。2017年5月,他从德国的慕尼黑搬到了纽约的布鲁克林。就目前来看,根据公司发展的不同阶段,URBAN-X会投入10万美元,持股比例从1%到10%不等。


创业公司Brooklyness要解决的问题和Farmshelf截然不同,它想令出行更便利和美好,也让人们能随时随地开始工作。在创立Brooklyness之前,Manuel Saez曾在阿根廷的一所学校教授设计课程。他还曾为知名家居设计公司Herman Miller工作过一段时间。这个把布鲁克林放在名字当中的创业公司并没有真的把办公室放在布鲁克林,他们选择了曼哈顿下东区的一幢老式建筑。建筑的入口处,还贴着一张“禁止自拍”的友情提示。


anuel Saez一直想做和城市出行相关的创业项目。他发现,纽约这座城市不太一样,介于公共交通和开车之间,人们拥有各种各样的通勤工具,他称它们为“个人移动工具”(Personal Mobility)。天气好的时候你可以走路,24小时运转的地铁自然不用说,电动滑板和Segway也很常见,以及各种新鲜的共享服务。但它依然存在改变的空间。Brooklyness的愿景同样是激励更多人改变自己的生活方式,为都市里的骑行人士提供更多便利。Manuel Saez为此做了一辆可以折叠的电动自行车。它看上去就像一个当代的Brompton自行车(编者按:诞生于1970年代的伦敦折叠自行车品牌),上面甚至还印有一个相似的字母B的Logo。

Brooklyness的CMYK 5.0折叠电动自行车

这辆折叠电动自行车是他现在每天的代步工具,从布鲁克林Clinton Hill的家中骑车穿过布鲁克林大桥,到曼哈顿下城的公司差不多要花费25分钟。因为纽约风雨不定,冬天还有暴风雪造访,一年当中差不多有两三个月,他都用这种方式通勤。


Saez说,像他这样的人正是他们想要的用户。换句话说,不是出于锻炼需求,而只是通勤需求。这辆电动自行车的充电方式就像电脑接口一样容易插拔,每次充满可以续航2.5小时。如果你每次骑半小时,差不多可以骑5次。Manuel Saez最早想到的方式是众筹平台Indiegogo,他们设计的折叠电动自行车CMYK 4.0版截止到今年7月17日的募集资金已经达到了63560美元。“从短期表现来观察,你就可以知道人们是不是想要某一款产品。”Saez说。“这不是一款用来锻炼的自行车,它就是一款出行工具。无论你到哪儿,你都需要把它拿进房间,而不是像很多传统自行车一样锁在门外。”


通过Indiegogo,他获得了各种各样的反馈,比如电池的续航时间。“一旦你设计了10小时,但人们可能不需要那么长。长时间续航反而让车更沉。你要平衡这些,看大多数人需要什么。”Saez说。目前最新版本的车的重量是37磅(相当于16.8公斤)。Saez住在3楼,他每天把车搬上搬下,觉得完全可以应付。他和团队成员前后研发了5个版本,目前团队有6个人。Saez说,和其它相似产品相比,这款车折叠后体积更小,而骑上去的感觉就却像是个全尺寸自行车。许多折叠车能做不到这点。最新一版的自行车已经接到了超过500个预购订单。办公室里堆满了等待配送的纸箱。


“对我们来讲,最难的是生产部分,要保证最终呈现的车是你想要的,而不是抄近路。”Saez说,“设计这件事对我来说倒是非常容易。”在研发的整个过程中,Saez找来许多人实地测试产品。“一些人会表达自己的看法,一些人用行为来回应问题。你得观察人们的反应,才会更接近你想要的产品。没有什么是完美的。”


在Johan Schwind看来,和传统农业相比,Farmshelf建造了完全模块化的迷你室内农场。这项技术事实上还受到了NASA的影响,试图为人们提供本地化的、有营养的蔬菜。具体来讲,Farmshelf会提供订阅模式服务,人们只要选择想种植的作物,Farmshelf就能事先把种子和培养基全部准备好。它还会远程帮你处理问题,提醒你什么时候可以收割。“人们太忙了,我们得让一切事情变得简单一点。”Andrew说。

如果种一棵白菜可以像制作一杯咖啡一样简单,你觉得怎么样?这就是Andrew的想法,“只要你懂得如何操作胶囊咖啡机和iPhone,那就可以了,就是这么简单。成为一个‘都市农民’(Urban Farmer)并不需要什么技能。”Andrew Shearer承认,更多难题还是来自产品本身:“软件相对容易,一旦做得不好还可以修复,但硬件实在太难了,你不能随时召回。一个电子产品不好你可以很快发现,但是对于一个和食物相关的硬件,这个反馈周期会很长,可能需要一个生长周期。”除了完善技术本身,更能带给他灵感的工作内容,则是在世界各地旅行。过去两个月内,他先后去了越南、曼谷、东京、奥斯汀、西雅图、旧金山、阿斯彭……“我喜欢跟当地人交流,了解他们不一样的需求。”他也到过中国。“很难想象深圳35年之前是个渔村,现在比纽约还大。”

 

 

为期20周,全方位的创业导师

向投资人展示创业公司产品的Demoday活动

URBAN-X已经进行了两期,第一期8个项目,第二期10个项目。2017年,所有的申请者需要在7月21日前在官网提交申请,最终结果则会在9月公布。URBAN-X最早的办公室在曼哈顿,后来搬到了布鲁克林,因为发现这里才是技术、设计和创意的枢纽。这个项目由MINI和URBAN-US共同合作发起。作为一个早期投资基金,URBAN-US专注于支持那些致力于解决都市问题的公司。这看上去和MINI的想法不谋而合。比起20年前,在全球范围内,越来越多的人会生活在城市中,而城市本身也随之出现越来越多新的问题。以往的设施和想法,却不一定能在第一时间有效回应这些问题。


“URBAN-US拥有很强大的资源网络,包括世界范围的投资人、公司、政府官员等,它能够获得2000人左右的支持。它和我们的出发点很接近,再考虑到它以往的投资记录,很适合我们。”Micah Kotch如此解释选择这个合作伙伴的缘由,“我们可以不断寻找合适资源,但更希望这些初创公司从一开始就能接触到最好的资源。我们希望这会是长期稳定的合作关系。”第一期项目的时候,MINI找到的合作方是另一个风险投资机构HAX。


刚来纽约进入URBAN-X家庭时,Andrew还只是拿着一个桌子大小的Farmshelf模型的创业者。他并不清楚接下来能走多远,只是知道自己的理念显然顺应了已经进行了多年的“farm totable”(从农场到餐桌)的潮流,只不过将农场搬到了家中。不但如此,它还不需要你成为一个真正的农民,或者植物学家。

“我们想让人们更有效率地吃到自己种植的食物,而且它更美味。”Andrew Shearer这样描述说。他非常喜欢吃羽衣甘蓝:“你通常能买到的羽衣甘蓝通常都很干,但Farmshelf培养出来的羽衣甘蓝的口感则更加‘水润多汁’。有人甚至跟我说,天啊,这真的比糖都好吃。我从来没想到会有这样的反馈。”简单来说,他们用的是无土栽培的方法,只是通过不断加入矿物质和营养液来促进植物生长。而在这个过程中,团队会不断收集数据,来调整植物生长需要的条件。未来,Farmshelf可能会将每月120棵生菜的产量增加到180棵。“它有点像植物、园艺和农场的结合。”Andrew说。Andrew的团队成员有各种各样的背景——农业、机械工程、自动化、地理学、计算机科学……其中一个人还参与过苹果无人驾驶汽车的项目。“我们希望把不同领域的前沿技术运用到这里,而不是重新发明什么。”Andrew说。


一个Farmshelf的陈列柜定价为7000美元。按照Farmshelf的建议,一个餐厅至少需要购买三个才比较实用,这意味着需要花费21000美元。这是笔不菲的投入,不过对餐厅来说,一旦运用得当,会带来可观的长期回报。按照Andrew的说法,相比传统农业来,Farmshelf的无土栽培效率更高,它可以减少90%的用水量,培育植物的生长速度却可以增加2到3倍。理论上,无土栽培可以种植各种各样的蔬菜和作物,但不同产品表现不同。萝卜这样的根茎类植物成熟周期长,而西瓜这类占用空间大,对Farmshelf的陈列柜来说,最理想的作物就是绿叶蔬菜,它们也更便于保存和运输。


许多餐厅已经对Farmshelf表示出了兴趣。其中一间餐厅甚至希望将陈列柜放在大堂的中央,这大概是有机和健康食物最直观的体验。作为Farmshelf的顾问,Claus Meyer此前还向Andrew Shearer提出了很多建议,告诉他应该如何满足那些高级餐厅的需求。 不过,进入餐厅仅仅是Farmshelf的第一步,Andrew希望之后能够在家庭和学校当中推广,这是更大的用户群体,显然也更有影响力。
“到处都需要食物,就像哪儿都需要电一样。” Andrew说。“想象一下未来,孩子们在自家后院或者屋子里就可以摘到新鲜的生菜。等几代人之后,他们再回头看我们的生活才会惊讶——难以想象我们吃的蔬菜都来自几千英里之外的地方,那太疯狂了。”


无论是Saez还是他接触到的朋友,都会对在城市中骑车的安全心存顾虑。到了2017年,除了电动自行车,他搞了一个更独特的产品,一个自带微电脑系统的智能头盔。“自行车骑行者需要保护,并以一种安全的方式和这个世界交流。” Saez说。“头盔就是这样的媒介。我是个骑车的人,有时候看人们做什么比听他们讲更重要,你看人们会在头盔上放上头灯,放上GoPro,让自己被人看到。”

Brooklyness智能头盔

这个智能头盔就是这些需求的集合。它不仅能提示你周围可能遇到的危险、转弯的时候会发出信号提示他人,还能像GoPro一样拍到前方和后方的路况,最多可以拍6小时。当骑车人减速的时候,它能自动亮起信号灯,就像开车时一般提示后方车辆和行人。它还具有社交功能,意味着“你可以在别人头盔拍下的视频当中看到你自己”。一旦通过蓝牙和手机相连之后,你还可以提前在手机应用中输入目的地的信息,接下来就可以不用看手机,靠它为你导航了。这也排除了一些骑车看手机地图时候的安全隐患。Indiegogo预售的页面显示,早期订购者要买到这样一款设备,大概需要花费140美元,如今预定已超过了1700个,2017年9月会正式上市。这些购买者一半来自美国,一半来自海外。海外国家中,新西兰和澳大利亚最多,日本、新加波、韩国都有,少量来自中国。


“我想这个产品在中国一定会很受欢迎,虽然定价可能会有所不同。” Saez说。他也了解到如今中国如火如荼的共享单车现象。目前,Brooklyness的产品全部在中国生产。

 

 

从垃圾处理到居住创新
帮助人们更好应对城市挑战


URBAN-X要做的不仅仅是在硬件和软件上支持这些创业公司,首先要确保这些公司的产品有充分的市场需求。这必然是一个不断调整的动态过程。


Industrial Organics正是URBAN-X支持的另一个公司,主要做垃圾处理。“拿纽约市来说,我们每年差不多要花费10亿美元来处理城市垃圾。其中40%是食物垃圾。我们是可以做些什么的。”

O2O2的创始人在向人们展示他们开发的雾霾面罩

URBAN-X还支持过一个叫做O2O2的公司,为城市中的居住者提供空气过滤面具。这当然令人想到困扰中国很多大城市的雾霾问题。Kotch说道,“全球的空气污染问题都在加剧,这对于那些步行者或骑车的人会成为一个越来越重要的问题。然而目前的面具从1960年代以来就没改进过。”整个URBAN-X的团队也并不大。其中5个人来自MINI,4个人来自URBAN-US。从选择项目开始,他们就在一起工作。

URBAN-X团队合影

因为Andrew拥有销售和在技术公司工作的背景,Farmshelf获得的很多支持来自于设计方面。从陈列柜的包装,到产品的外形和功能,来自URBAN-X的设计师帮助整个团队做出了更好的方案。


整整20周,他们从最基本的问题开始研究,比如用户是谁?他们去跟可能的用户聊天,了解他们的想法,再进行调整,成为一个闭环,最后再帮创业公司寻找导师和投资。最后的一刻,则是为展示项目的Demo Day做好准备。


在创立公司之前,Saez和MINI的母公司宝马集团就有过一些工作上的接触,如今差不多有4年了。URBAN-X创立之后,很自然地找到了他,鼓励他来申请。因为之前的工作经历,Saez有着很强的设计背景。“对我来说,最重要的是商业层面的帮助,商业层面的帮助要比产品层面大很多。”URBAN-X给予了Saez很多营销上的建议。宝马和MINI甚至还派来了工程师和他一起工作。


“你可能听到各种各样的建议,但是最终的决定还是要自己来做。”Saez说。

“对MINI来说,通过和这样的初创公司一起工作,MINI能够了解到城市未来的图景。人们在车中的时间毕竟是短暂的,URBAN-X这个项目可以使我们看到如何为人们提供更好的都市体验——通过这些创业公司提出的解决方案。最终,MINI的客户也可能享受到这些公司的服务。”


在接受Techcrunch的采访时,Kotch曾说:“无论国内和世界上的政治思维风向如何,好的工程师和设计可以解决真实迫切的问题。” Kotch把这些使命一样的问题当作自己每天的工作。“我们的目标就是帮助那些重新想象城市生活的创业公司更进一步。”Micah Kotch说。这个过程可能包括帮助初创企业开发产品、发掘用户、让更多的人知道它们,进行下一轮融资,扩张团队;并让MINI的一些优势,比如设计、工程、品牌和营销,发挥在它们身上。


“如果说更长期的目标,那就是如何创造更高效、宜居和舒适的城市,而最有效的方式之一就是帮助创业公司。”Micah Kotch继续说道。“创业公司能够在短时间内产生非常大的影响。你去看看滴滴、Airbnb这样的公司,虽然都是初创企业,但他们却极大地改变了城市的面貌……创业和创新可以改变城市。”


Saez想卖出更多的自行车和头盔,让人们的出行更安全。Andrew更大的梦想,是在未来十年内能够用无土栽培的方式,取代联合国的食物救助……


“商业世界变化太剧烈了,” Micah Kotch说,“并不是所有的机会能为你带来商业回报,同时又为社会创造价值。”


Johan Schwind在邮件回复的时候,分享了一段振奋人心的话:“这个世界上存在着一种风险,技术会将我们的城市变成效率至上的系统——生活的品质会不可避免地受到冲击。这正是我们不断寻找用设计和技术来解决城市挑战的初创公司的目的——它们增强或者给予人们应对挑战的能力,而非将人淘汰。我们希望下一代的城市技术能由那些将人放在首位的公司提出,这是我们接下来几个月的核心使命。”